«J’ai CERTAINEMENT cherché à créer un langage destiné à la consommation de masse», déclare Guido van Rossum, un informaticien néerlandais qui a conçu Python, un langage de programmation, en 1989. Mais près de trois décennies plus tard, son invention a dépassé la quasi-totalité de ses rivaux et mis à coder à portée de main des personnes qui étaient une fois dérouté par elle. Au cours des 12 derniers mois, les Américains ont recherché Python sur Google plus souvent que sur Kim Kardashian, une star de la télé-réalité. Le nombre de requêtes a triplé depuis 2010, tandis que celles des autres principaux langages de programmation sont restées inchangées ou ont diminué.

Les deux principaux avantages de la langue sont sa simplicité et sa flexibilité. Sa syntaxe simple et son utilisation d’espaces en retrait facilitent l’apprentissage, la lecture et le partage. Ses praticiens passionnés, connus sous le nom de Pythonistas, ont téléchargé 145 000 packages logiciels personnalisés sur un référentiel en ligne. Celles-ci couvrent tout, du développement de jeux à l’astronomie, et peuvent être installées et insérées dans un programme Python en quelques secondes. Cette polyvalence signifie que la CIA l’a utilisé pour le piratage, Google pour l’exploration de pages Web, Pixar pour la production de films et Spotify pour la recommandation de chansons. Certains des packages les plus populaires exploitent «l’apprentissage automatique», en traitant de grandes quantités de données pour identifier des modèles qui seraient autrement imperceptibles.

Avec une base d’utilisateurs aussi croissante et un large éventail de fonctionnalités, Python pourrait sembler destiné à devenir la lingua franca du codage, rendant ainsi tous les autres concurrents obsolètes. Cela est peu probable, selon Grady Booch, scientifique en chef chez IBM, qui compare les langages de programmation à des empires. Même si, de temps en temps, une puissance montante peut être prédisposée à la domination mondiale, ses rivaux survivent généralement dans les niches techniques et culturelles dans lesquelles ils ont émergé. Python ne remplacera pas C et C ++, qui sont des « options de niveau inférieur » qui permettent à l’utilisateur de mieux contrôler ce qui se passe dans le processeur d’un ordinateur. Il ne va pas non plus tuer Java, qui est populaire pour la construction d’applications compliquées, ou JavaScript, qui alimente la plupart des pages Web.

De plus, les pythonistes qui prennent pour acquis la suprématie de leur langue doivent se méfier. Fortran, Lisp et Ada étaient tous très populaires dans les années 1980 et 1990, selon l’indice TIOBE, qui suit les pratiques de codage chez les développeurs professionnels. Leur utilisation s’est effondrée à mesure que des options plus efficaces sont devenues disponibles. Aucun empire, quelle que soit sa puissance, ne peut durer éternellement.

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